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미디어 전망대 2011. 9. 5. 09:17
심시보 매일경제신문 과학기술부 차장

 

미국 워싱턴 북서쪽 애슈번에 자리한 자넬리아 팜 연구소(JFRC:Janellia Farm Research Campus). 공상과학영화에 나올 법한 '엣지'와 갤러리를 연상시키는 갖가지 조각들이 돋보인다. 어떤 연구를 하는 곳인지 이름만으로는 정체를 파악하기 어렵다. 연구소가 들어선 자리는 농장이 있던 곳이다. 자넬리아는 농장주인의 딸 이름이다. 게다가 캠퍼스라는 단어를 붙여서 대학인지 연구소인지, 어디 소속인지 감을 잡기 어렵다. 역사도 비교적 짧다. 하지만 과학자들 사이에서는 이미 유명세를 떨치고 있다. 테뉴어(정년보장)을 받은 교수들이 대학을 버리고 이곳으로 올 만큼 과학자들의 천국으로 자리잡았기 때문이다.

 

신경세포 신호전달에 대해 연구하고 있는 제프 메기 박사는 지난 2006년 루이지애나 주립대에서 이 연구소로 옮겼다. 정년직을 버리고 계약직을 선택한 셈이다. 연구소에서 대학으로 옮겨야 '잘 풀렸다'고 평가하는 국내 현실과는 정반대다. 연구소는 5년 동안 과학자가 원하는 만큼 지원해주고 6년째 재계약을 한다. 매기 박스는 "연구에 전념할 수 있고 인센티브가 충분히 보장된다. 이곳에서의 연구활동은 나가서도 좋은 경력으로 인정받는다"고 설명한다. 2006년 설립된 이 연구소는 신경과학 연구에 방점을 찍고 있으며 연구원을 선발할 때 독창성을 가장 중요하게 여긴다. 선발 뒤에는 원하는 만큼 거의 무제한 지원해준다. 5년간 평가도 없다. 마음껏 지원할 수 있는 재원은 어디서 나오는 걸까.

[자넬리아 팜 연구소, 출처: http://www.hhmi.org/janelia/exterior-photos.html]

이 연구소는 하워드휴즈의학연구소(HHMI) 소속이다. HHMI는 자체연구보다는 연구자 지원으로 유명하다. 연구소 운영 철학도 HHMI이 과학자를 지원하는 원칙에서 따왔다고 할 수 있다. HHMI는 과제가 아닌 사람에 대한 지원(people, not project), 연구에 있어서 무한한 자유와 유연성 제공, 패키지 방식의 지원을 원칙으로 삼고 있다. HHMI는 한국에서도 개봉됐던 영화 '애비에이터'에 나오는 실존 인물 하워드 휴즈가 1953년 사재를 털어 설립했다. 미국에 있는 병원과 대학교 연구센터에 연구기금을 지원해 암, 심장질환, 비만증, 섬유증 등 발병원인과 인체에 작용하는 기능 등을 규명해 의학발전에 크게 이바지했다. 올해 호암상 과학상을 받는 하택집 미국 일리노이대 물리학과 교수도 HHMI에서 지원을 받고 이다. 그는 HHMI에서 매년 100만달러에 달하는 연구비를 받고 있으며 하고 싶은 연구를 진행하고 있다. 미국 과학자 300여명이 이러한 지원 덕에 마음껏 창의적인 연구를 하고 있다. 하워드 휴즈 연구소의 지원을 받는 과학자 중에 거의 매년 노벨상 수상자가 나오는 배경이다.

최근 정몽구 현대차그룹 회장이 5000억원을 기부하기로 해 화제다. 액수도 적지 않지만 무엇보다 기업의 돈이 아닌 아닌 사재를 낸다는 점이 주목을 끌었다. 또 앞으로 삼성 LG등 주요그룹 오너들의 기부가 이어질 것이라는 희망섞인 전망도 나온다. 정 회장이 기부한 기금은 미래인재 육성 등 사회공헌에 사용될 예정이다. 대기업 오너들의 기부를 환영하는 한편 그 기금이 역사적으로 오랫동안 남을 수 있는 방법을 제안하고 싶다. 바로 하워드 휴즈처럼 창의적인 아이디어가 샘솟을 수 있는 연구소를 설립하는 것이다.

현재 한국 정부가 기초과학연구원 설립을 추진하는 등 기초과학 투자에 집중하고 있지만 아무래도 정부가 운영하는 연구소는 정치나 관료들에게서 자유롭기 쉽지 않다. 민간기금이 투자되면 보다 자유로운 연구의 토대가 될 것이라 믿는다. HHMI뿐 아니라 많은 저명한 연구소들이 기업인 기부에서 성장했다. 미국 GM이 낳은 `경영의 귀재' 알프레드 슬론과 `천재적인 발명가' 찰스 케터링은 2차 세계 대전 이후 1000만 달러를 암 센터 건립에 내놓았다. 수십년이 지나 세계 최고 암 연구기관인 메모리얼 슬론케터링 암센터가 됐다. 장차 한국에서도 대기업 오너 이름을 딴 연구소가 나오고 그 곳에서 한국을 빛낼 스타 과학자들이 나오길 기대해 본다. 
 

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